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Desventajas del Índice H Según su Creador

Un indicador que ha destacado en los últimos años es el índice H propuesto por el físico Jorge Hirsch de la Universidad de California. Este índice es una métrica de la productividad e impacto del científico que considera cuántas publicaciones ha realizado y la cantidad de citas que tienen sus artículos. Como otros indicadores, muchos científicos han aceptado este índice, inclusive no sólo para medir la calidad de la producción científica, sino también para determinar la calidad de las revistas donde aparecen sus publicaciones. Sin embargo, la comunidad científica está consciente de sus inconvenientes, incluso el mismo Hirsch ha señalado sus desventajas.

¿Qué es el índice H y cómo se calcula?

En años recientes, la preocupación por evaluar la importancia de la investigación científica ha derivado en la creación de indicadores cuantitativos que permitan determinar niveles de calidad como el factor de impacto, el impacto en la investigación y el índice H.

El índice H fue propuesto en 2005 por el físico Jorge Hirsch para medir el éxito en la investigación en el campo de la física teórica y él mismo pensó que no se usaría en otras áreas de la investigación. Sin embargo, a partir de que Hirsch publicó su propuesta, el índice H se consideró para medir la calidad de la producción científica de otras áreas del conocimiento.

Para obtener el índice H de un científico, hay que considerar el número de publicaciones que ha hecho y el número de citas que cada publicación ha tenido.

Para que usted calcule su índice H, obtenga el número de artículos que ha publicado y las citas por cada artículo y ordene los artículos por el número de citas. Si tiene al menos cinco artículos con al menos cinco citas cada uno, entonces su índice H es igual 5. Pero si tiene ocho publicaciones con al menos cuatro citas cada una, entonces su índice H es igual a 4. Si de esas ocho, sólo tres tienen cuatro citas cada una y el resto tiene dos o menos, entonces su índice H es igual a 3. El cálculo del índice H puede hacerse manualmente o se puede obtener de sitios como Scopus, the Web of Science o Google Scholar.

¿Qué valor alcanzan los índices H?

Se ha visto que el índice H depende del campo del conocimiento en el que el investigador publique. De acuerdo con un estudio de 2012, el índice H es mayor para los investigadores de medicina clínica con valores promedio entre 90 y 100 y menor en ciencias computacionales cuyos valores promedio son alrededor de 20.

No obstante, como lo muestra el propio Hirsch, este índice llega a favorecer a varios investigadores y por por eso lo siguen utilizando. En Estados Unidos, por ejemplo, los valores del índice H oscilan de 10 a 12 para profesores asociados y alrededor de 18 para un profesor de tiempo completo. En ese país exigen valores mínimos del índice H para obtener una membresía en sociedades tan importantes como la American Physical Society, que solicita índices H de 14 a 20 para entrar; o la Academia Norteamericana de Ciencias que, en general, solicita índices H cercanos a 45.

De acuerdo con Hirsch, un índice H de 20 refleja 20 años de actividad científica, pero si en esos 20 años se tiene un índice de 40, entonces significa que la carrera del científico ha sido bastante exitosa como se puede ver en científicos de las mejores universidades del mundo. Y si en esos 20 años, el índice H del científico es mayor a 60, esto se puede interpretar como una carrera excepcional de investigación.

Pero, ¿cuáles son las desventajas del índice H?

Por la forma en que se calcula el índice H, éste no proporciona información importante de otros aspectos de la investigación de un científico que también pueden dar cuenta de la calidad de su producción. Por ejemplo, no toma en cuenta la experiencia en un campo de investigación. Un investigador joven puede tener pocas publicaciones con muchas citas por estar un campo de investigación atractivo, mientras que otro investigador con mayor trayectoria podría tener muchas publicaciones con un menor número de citas, quizá porque su tema de investigación no es tan popular.

Hirsch, por ejemplo, ha trabajado y publicado en el campo de la superconductividad por 30 años, pero sus publicaciones en esa área no han sido ni tan populares ni tan citadas como el artículo en el que propuso el índice H. Y, en sus propias palabras, esto le decepciona, pues siente que sus contribuciones en el área de superconductividad han sido más importantes que la creación del índice H.

El índice H tampoco da información de si el investigador con un alto índice H ha sido el principal autor de sus artículos o no. En opinión del mismo Hirsch, el investigador podría ser considerado un experto en la materia y no ser cuestionado por sus estudiantes debido a un alto índice H. Sin embargo, este índice no mide si las citas que contribuyen al cálculo del índice H son del tipo que apoyan los resultados de su artículo o aquéllas que lo descartan. Tampoco dice si el autor ha publicado en revistas con un alto factor de impacto o en otras con un menor factor de impacto.

Aunque en palabras del mismo Hirsch, él propuso el índice H como una medida objetiva del éxito científico, ahora se ha dado cuenta de serias desventajas de este indicador. Teme que para obtener índices H altos, los investigadores podrían preferir tópicos de investigación más populares que les retribuyan en un mayor número de publicaciones que, a su vez, repercutan en un mayor número de citas, pero entonces quizás descuiden otro tipo de actividades a parte de la publicación de artículos como la formación de estudiantes o ser revisor de trabajos científicos.

Aunque en la actualidad existen instituciones que consideran el valor del índice H de los científicos para otorgar financiamientos, en opinión de Hirsch, este criterio no debe ser único sino que es necesario considerar otros aspectos de la carrera del investigador.

Lo invitamos a determinar su índice H y con base en las reflexiones de su creador, compártanos su opinión de si este índice es un buen medidor de la calidad de un científico o no.

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